Mérida

Fondée par Auguste en 25 av.J.-C., la ville d’Augusta Emerita, aujourd’hui Mérida, en Espagne, était la capitale de l’ancienne province romaine de Lusitanie. La ville était située sur le bord du fleuve Guadiania et constituait un carrefour commercial important entre l’intérieur des terres, d’où provenaient les métaux, et la côte.

Création de la cité

La réorganisation du territoire hispanique ainsi que celle des territoires récemment conquis à l’ouest de la Péninsule furent les principales causes de la création de la cité. La trame urbaine, en damier, était enserrée par une muraille peut-être achevée au milieu du Ier siècle après J.-C. Le long de l’axe nord-sud se répartissaient les deux centres urbains de la cité: le forum provincial et le forum colonial. Ce dédoublement du forum était lié aux différents statuts de la ville d’Emerita Augusta.

La cité connut un développement rapide à partir de la période augustéenne et plusieurs chantiers de reconstruction sous la domination des empereurs Trajan et Hadrien, originaires d’Espagne. La cité, prospère jusque-là, subit l’attaque des barbares puis les invasions musulmanes au début du Moyen Âge, et s’effaça peu à peu au profit de la ville voisine de Badajoz.

Le cirque

Le cirque de Mérida se situait au nord-ouest de la ville, à l’extérieur de la muraille, et fut édifié au milieu du 1er siècle après J.-C. Il s’agit d’un des rares cirques du monde romain aussi bien dégagé et préservé. Cependant, peu d’éléments permettent d’en établir  une chronologie précise. L’édifice mesurait 400 m de longueur sur 95 de largeur. Les gradins, séparés de l’arène par une balustrade de protection, le podium , étaient au nombre de onze. L’édifice pouvait accueillir près de 30 000 spectateurs.